溶酶体内含有60多种水解酶,其主要包括蛋白酶、核酸酶、酯酶、磷酸酶、糖苷酶与溶菌酶等,能够分解机体中几乎所有的生物活性物质。溶酶体酶统称酸性水解酶。

在正常生理条件下,细胞内溶酶体膜破裂、水解酶释放,导致细胞降解的过程称自溶作用,比如我们所说的无尾两栖类变态过程中尾部的吸收、幼虫组织的消失、子宫内膜的周期性萎缩并脱落、断乳后乳腺组织的退行性改变、雄性脊椎动物发育过程中肾旁管的退化等均是细胞自溶的结果。这些过程虽然是破坏了细胞的正常结构,但对机体没有明显伤害。

而在某些非生理因素的作用下,溶酶体膜稳定性降低,水解酶释放,会导致细胞溶解或组织溶解。比如我们所说的硅肺(硅沉着病)就是由于吞噬进细胞的二氧化硅尘粒,破坏了溶酶体膜而溶酶体酶释放所致;痛风是由于白细胞吞噬了尿酸盐结晶,引起溶酶体酶释放,白细胞自溶坏死所致。研究表明,导致溶酶体膜稳定性下降的因素有很多种,例如缺氧或氧过多,白喉毒素、X线、紫外线,多种抗生素、肝素、乙醇、胆碱能药物,维生素A过多、维生素E缺乏。所以说动物机体死亡以后,细胞失去了氧的供应,溶酶体膜稳定性下降,溶酶体膜大量渗出,细胞被消化,再加上细菌的作用,机体很快就发生腐败。